梁文道:庞加莱猜想

甚么是数学天才?数学天才就是那种大家都说他是天才,但没有人搞得懂他到底天才在哪里的人。

且以「最后一个数学全才」亨利.庞加莱为例,有人如此形容这位百年前的法国数学大师:「有些人彷佛生下来就是为了证明天才存在似的,每次看到亨利,我就会听到这个恼人的声音在我耳边响起」。可是对我这种数学白痴来说,应该怎样认识他的才华呢?不妨看看他那最近被媒体炒作得闹哄哄的「庞加莱猜想」:「一个单连通的、封闭的三维流形与三维球面是同胚」。不懂?那么再简单一点的说法就是:「在一个三维空间之中,假如每一条封闭的曲线都能收缩到一点,那么这个空间一定是一个三维的圆球」。

以己度人,我很怀疑最近有份报道「庞加莱猜想」这个超级难题被破解的记者之中,究竟有几个真正明白自己在写甚么。由于大家都不懂,但又听说这个猜想的影响力十分巨大,而且包括两个中国人在内的几位数学家因为证明了它可以瓜分一百万美金,所以传媒只好把焦点放在那些数学天才的为人风格上了。

例如为整个证明过程铺下基础的俄罗斯数学家佩雷尔曼,就被形容为一个古怪的隐修士,或者武侠小说中的世外高人。他在2002年的八月突然宣布自己证明了「庞加莱猜想」,但其结果并没有循常规在任何一份专业期刊上发表,只是随便上载到一个数学园的网站里,十分潇洒。传媒又喜欢说他离奇失踪的事迹,动不动就告别学府,退隐山林,好沉思数学问题云云。直到该现身领奖的那一刻,他还是不知所终,没有人找得到他……

好在有佩雷尔曼这样的人物,好在有两个中国数学家参与了这件盛事,否则「数学天才」的故事就不知该如何说下去了。

最近读到一篇文章,说法国的数学教育特别兴旺,不只那些研究希腊史和蒙田散文的人文学者离奇地把数学家用在自己的著作当中;甚至连一般受过大专教育的人也都对「庞加莱猜想」略知一二。于是我就明白了,我作为一个文科出身的人并不拥有自动豁免数学的权利。我们不知道「庞加莱猜想」的意思,只能用武侠小说的情节去接受数学家天才;这一切,原来也是社会的错。

【来源:都市日报-兵器谱】

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